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«Paradise Papers»: des fuites lèvent le voile sur les clients des paradis fiscaux

Un ministre américain en affaires avec des proches du président russe, les investissements aux Bermudes de la reine d’Angleterre: une enquête journalistique internationale a levé le voile dimanche sur des circuits planétaires d’optimisation fiscale, s’appuyant sur une fuite massive de documents.

Dix-huit mois après les «Panama Papers» portant sur la fraude fiscale, le Consortium international des journalistes d’investigation (ICIJ), regroupant 96 médias de 67 pays, a commencé à dévoiler les «Paradise Papers».

A l’appui de ces révélations: la fuite de 13,5 millions de documents financiers, provenant notamment d’un cabinet international d’avocats basé aux Bermudes, Appleby, obtenus par le journal allemand Süddeutsche Zeitung.

Des documents provenant d’Appleby dévoilent notamment que le ministre américain au Commerce Wilbur Ross a gardé des participations dans une société de transport maritime ayant des liens d’affaires étroits avec un oligarque russe visé par des sanctions américaines et avec un gendre de Vladimir Poutine, selon le New York Times.

Problèmes éthiques

Au Royaume-Uni, une dizaine de millions de livres sterling d’avoirs de la reine Elizabeth II ont été placés dans des fonds aux Iles Caïmans et aux Bermudes, selon la BBC et The Guardian.

Au Canada, le milliardaire Stephen Bronfman, à la tête de l’ex-société de vins et spiritueux Seagram, a placé avec son parrain Leo Kolber 60 millions de dollars américains (52 millions d’euros) dans une société offshore aux Iles Caïmans, a révélé le Toronto Star.

Cet ami de Justin Trudeau, responsable de la collecte de fonds lors de la campagne électorale de 2015 pour le compte du parti libéral canadien, pourrait être encombrant pour le Premier ministre, élu sur des promesses de réduction des inégalités et de justice fiscale.

Les circuits auxquels ont recours les personnes fortunées et les multinationales pour déplacer leurs fonds dans les paradis fiscaux ne sont en soi pas illégaux. Cette pratique se joue des failles réglementaires pour leur permettre de payer le moins d’impôts possible.

Gendre de Poutine

Le cas du secrétaire américain au Commerce pourrait toutefois poser des problèmes éthiques, estime Richard W. Painter, ancien responsable du bureau d’éthique sous la présidence de George W. Bush.

Financier réputé, Wilbur Ross a réduit sa participation personnelle dans cette société, Navigator Holdings, lors de sa prise de fonctions en février, mais en contrôle toujours 31% via des entités offshore.

Or l’un des principaux clients de Navigator Holdings est la société russe de gaz et produits pétrochimiques Sibur, qui a contribué à hauteur de 23 millions de dollars à son chiffre d’affaires en 2016, écrit Le Monde.

Et parmi les propriétaires de Sibur figurent Guennadi Timtchenko, un oligarque proche du président russe sanctionné par le Trésor américain après l’invasion de la Crimée par Moscou, et Kirill Chamalov, marié à la plus jeune fille de Vladimir Poutine.

«Le secrétaire Ross n’a pas participé à la décision de Navigator de faire affaire avec Sibur», qui «n’était pas sous sanctions à cette époque pas plus que maintenant», a réagi le département du Commerce dans un communiqué transmis à l’AFP. Il n’a en outre «jamais rencontré les actionnaires de Sibur mentionnés», a-t-il ajouté, assurant que le secrétaire respectait les normes éthiques du gouvernement.

Aucune réaction n’était disponible à Moscou lundi en milieu de journée sur cette affaire.

Des hommes politiques russes ont par contre minimisé des fuites visant la VTB, la deuxième plus grande banque russe, qui est sous sanctions américaines, et Gazprom, le géant gazier russe.

Ces fuites cherchent à «favoriser les émotions avec des formulations confuses», a accusé un responsable du Sénat russe, Constantin Kosachev, cité par l’agence officielle RIA Novosti.

Le début de mandat du président américain, un an après son élection, est toujours empoisonné par les enquêtes sur une éventuelle collusion entre son équipe de campagne et la Russie.

Parmi les autres clients de Navigator Holding figure le groupe pétrolier d’Etat vénézuélien PDVSA, frappé par des sanctions de Washington depuis l’été.

Les fonds de la reine Elizabeth II placés aux Iles Caïmans et aux Bermudes – 10 millions de livres (11,3 millions d’euros) – ont été réalisés via le Duché de Lancaster, domaine privé de la souveraine et source de ses revenus.

Les fonds placés dans ces paradis fiscaux sont investis dans de nombreuses sociétés, dont Brighthouse, une société de location avec option d’achat de meubles et de matériel informatique accusée de profiter de la misère, ou encore une chaîne de magasins de spiritueux aujourd’hui en dépôt de bilan.

«Tous nos investissements font l’objet d’un audit complet et sont légitimes», a affirmé à l’AFP une porte-parole du Duché de Lancaster. «Nous effectuons un certain nombre d’investissements, dont quelques avec des fonds à l’étranger». Ces derniers ne représentent que 0,3% de la valeur totale du Duché, selon elle.

Le chef de l’opposition travailliste Jeremy Corbyn a réagi sur Twitter, estimant qu’«il y a une règle pour les super riches, une autre pour les autres quand il s’agit de payer les impôts».

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